Rheumatoide Arthritis: Immunologen forschen an der Heilung der chronischen Krankheit
Medikamente gegen rheumatoide Arthritis werden zur Behandlung von Covid-19-Patienten eingesetzt. Wird die Pandemie unser Verständnis der weltweit häufigsten Autoimmunerkrankung vertiefen und den Wissenschaftlern helfen, Möglichkeiten zur Vorbeugung zu finden, anstatt nur die Symptome zu behandeln?

Im Jahr 2020 spielte es keine Rolle mehr, ob jemand ein ausgebildeter Wissenschaftler oder ein Stubenhocker war. Jeder lernte schnell die Vorgänge im Inneren des menschlichen Immunsystems kennen, ob er wollte oder nicht.

Die meisten Menschen hatten noch nie etwas von B- oder T-Zellen gehört, geschweige denn, was sie tun. Jetzt haben die meisten von uns zumindest ein grundlegendes Verständnis für die Rolle, die sie im Immunsystem bei der Abwehr von externen Krankheitserregern wie dem Covid-19-Virus spielen.

Wir wissen jetzt auch, was passieren kann, wenn das Immunsystem durchdreht und sich gegen uns wendet und möglicherweise ein Organ nach dem anderen schwer schädigt, während es versucht, das Covid-19-Virus zu bekämpfen. Bislang sind die wirksamsten Behandlungen gegen diesen entzündlichen Zytokinsturm Medikamente, die seit langem zur Behandlung von Autoimmunerkrankungen wie rheumatoider Arthritis, Typ-1-Diabetes und entzündlichen Darmerkrankungen eingesetzt werden.

Dabei handelt es sich um Krankheiten, die durch „friendly fire“ verursacht werden, wenn das Immunsystem „verwirrt“ ist und gesundes Gewebe angreift, weil es denkt, dass es einen Krankheitserreger gibt, den es durch die Bildung von Antikörpern loswerden muss. Die häufigste dieser Krankheiten ist die rheumatoide Arthritis, bei der das Immunsystem fälschlicherweise Antikörper in die Gelenkinnenhaut, die Synovialis, schickt.

Die daraus resultierende Entzündung lässt die Synovialis anschwellen. Wenn sie sich zurückbildet (vorübergehend, wenn die Krankheit nicht schnell diagnostiziert wird), kann die Gelenkinnenhaut die Gelenke nicht mehr sicher halten. Chemikalien, die bei dieser Entzündungsreaktion freigesetzt werden, verursachen auch Kollateralschäden an den Knochen und den umliegenden Geweben wie Knorpeln und Sehnen.

Die Betroffenen leiden unter Schmerzen, Rötungen, Schwellungen und Steifheit. Rheumatoide Arthritis betrifft bis zu 1 % der Weltbevölkerung und tritt bei Frauen zwei- bis dreimal so häufig auf wie bei Männern. Sie tritt in der Regel schnell und in einem viel jüngeren Alter auf als die Arthrose, die im Allgemeinen durch altersbedingte Abnutzung verursacht wird.

Bislang gibt es keine Heilungsmöglichkeit. Wird die Erkrankung nicht richtig behandelt, kann sie sich zu einer schwächenden und chronischen Krankheit entwickeln.

Die Schmerzen veranlassen viele Betroffene, ihre Arbeit aufzugeben. In fast einem Fünftel der Fälle lösen sie auch psychische Probleme aus und erhöhen das Risiko anderer potenziell tödlicher Entzündungen, von Herzerkrankungen bis hin zu Schlaganfällen.

Die Ursachen für die Fehlfunktionen des Immunsystems sind nach wie vor nicht genau bekannt. Folglich zielen die meisten existierenden Behandlungen entweder auf die Entzündung ab, um die Schmerzen zu kontrollieren, oder sie versuchen, weitere Schäden zu verhindern, indem sie die Schübe minimieren.

Steroide sind eine der ersten Maßnahmen, um die Entzündung einzudämmen. Sie werden seit 1948 zur Behandlung von rheumatoider Arthritis eingesetzt. Damals wurde einer 29-jährigen Frau an der Mayo-Klinik in den USA ein damals experimentelles Medikament injiziert.  Zwei Tage und zwei Injektionen später fühlte sie sich so gut, dass sie entlassen werden konnte und einen dreistündigen Einkaufsbummel unternahm.

Im vergangenen Jahr hat sich ein Steroid namens Dexamethason auch zum wichtigsten Medikament zur Bekämpfung von Covid-bedingten Entzündungen entwickelt. Ende 2020 entdeckten Wissenschaftler, dass es noch wirksamer ist, wenn es in Verbindung mit einem zweiten Medikament gegen rheumatoide Arthritis namens Tocilizumab verabreicht wird.

Diese Art von Medikament wird als Biologikum bezeichnet. Dabei handelt es sich um Antikörper, die denen ähneln, die das menschliche Immunsystem auf natürliche Weise zur Bekämpfung von Bakterien und Viren produziert. Sie sind jedoch „maßgeschneidert“ und zielen auf Komponenten des Immunsystems wie B-Zellen, T-Zellen und bestimmte Chemokine (Signalproteine).

Biologika haben die Behandlung der rheumatoiden Arthritis in den letzten zwei Jahrzehnten revolutioniert, indem sie die Autoimmunreaktion kontrollieren.

Tocilizumab wurde 2010 von der US-amerikanischen Food & Drug Administration (FDA) zugelassen. Es erzeugt einen Antikörper, der einen Zellrezeptor namens Interleukin 6 (IL-6) blockiert. Dieser Rezeptor dient dem Immunsystem als Signal zur Aussendung von zu vielen Abwehrkräften, was zu Entzündungen führt.

Das Problem bei Steroiden und Biologika ist, dass sie Nebenwirkungen haben. Biologika sind außerdem teuer, was sie für Patienten in vielen Entwicklungsländern unbezahlbar macht.

Noch wichtiger ist jedoch, dass die Drosselung des Immunsystems nur eine kurzfristige Lösung darstellt. Längerfristig erhöht sich dadurch das Risiko für andere Krankheiten und Infektionen.

Deshalb versuchen Wissenschaftler zu verstehen, was rheumatoide Arthritis überhaupt verursacht. Wenn sie den Ursprung und den Krankheitsverlauf verstehen, haben sie eine viel bessere Chance, Medikamente zu entwickeln, die die Krankheit verhindern, während das übrige Immunsystem normal weiterarbeiten kann.

Ende letzten Jahres veröffentlichte eine Gruppe von Wissenschaftlern im Fachmagazin „The Lancet“ einen Artikel über das Potenzial der Immuntherapie – die Nutzung des Immunsystems zur Verlängerung der Remission oder sogar zur Verhinderung des Fortschreitens der Erkrankung. Sie wiesen darauf hin, dass die Immuntherapie zwar zunehmend zur Behandlung einer Reihe von Krebsarten eingesetzt wird, die Forschung bei Autoimmunkrankheiten aber noch in einem viel früheren Stadium steckt.

In den letzten Jahren gab es jedoch eine Reihe von Studien, in denen untersucht wurde, warum einige Krebspatienten nach einer Behandlung mit Immuntherapeutika eine rheumatoide Arthritis entwickelten. Ein Silberstreif am Horizont ist, dass Wissenschaftler nun aktiv Krebspatienten mit einem Risiko für rheumatoide Arthritis untersuchen. Bislang konnten Ärzte die Entstehung der rheumatoiden Arthritis erst dann entschlüsseln, wenn die Betroffenen Symptome zeigten.

Auch ein möglicher Impfstoff auf Peptidbasis wird derzeit geprüft, allerdings befindet sich auch dieser noch in einem sehr frühen Stadium. Ein weiterer Forschungsbereich befasst sich mit einem Impfstoff, der eine bestimmte Art von T-Zellen unterdrückt.

Es handelt sich dabei um T-Zellen, die das Immunsystem zur Produktion von Antikörpern überstimulieren, weil sie nicht zwischen „guten“ Selbstantigenen (normalen Zellprozessen) und „schlechten“ Nicht-Selbstantigenen (externen Krankheitserregern wie Viren) unterscheiden können. Wenn der Körper normal funktioniert, durchlaufen die T-Zellen während ihrer Reifung in den Lymphknoten einen Prüfprozess, und überaggressive Zellen werden durch einen chemischen Prozess abgetötet, bevor sie vollständig ausgebildet sind.

Bei Menschen, die Autoimmunkrankheiten entwickeln, funktioniert dieser Prozess jedoch nicht so gut. Anfang Februar schloss Pfizer eine Forschungs- und Entwicklungs- sowie eine Lizenzvereinbarung mit einem belgischen Biotech-Unternehmen namens Imcyse ab, um ein Medikament zu entwickeln, das dieses Problem beheben soll.

Durch die Immuntherapie besteht die Aussicht, dass es eines Tages eine Heilung für rheumatoide Arthritis geben könnte. Die Erkenntnisse, die die Wissenschaftler aus Covid-19 gewinnen, könnten dazu beitragen, dies zu beschleunigen.

In den letzten 40 Jahren haben sich auch die Behandlungsmethoden stark weiterentwickelt.  Schwerwiegende Deformationen sind weitaus seltener geworden. Es gibt weniger Patienten, die aufgrund lähmender Schmerzen an einen Rollstuhl gefesselt sind.

Dennoch bleibt die rheumatoide Arthritis eine Krankheit, die man in den Griff bekommen muss. Wachsamkeit zahlt sich aus. Es handelt sich um eine Krankheit, bei der ein rascher Arztbesuch bei den ersten Anzeichen von Symptomen von Vorteil ist, denn es gibt Medikamente, die weitere Schäden verhindern können und den Betroffenen ein produktives Leben ermöglichen.

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